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4千万诉讼费遭“腰斩” 法官称其“不合情理”

最新法律案例及资讯 » 2011年2月9日

法佑网 Staff Legal Reporter 报道

2011年9月13日消息,曼哈坦一家遗嘱检验法院已在日前做出裁决,将纽约一家律所向房产富婆Alice Lawrence索要的4400万美元天价诉讼费减为1600万美元,理由是这家律所与被告后来订立的代理合同条款如果溯及既往,将显得不合情理。法院同时要求该律所的三名律师向被告返还价值超过500万美元的礼物款。

本案被告Alice Lawrence是纽约房地产大亨Sylvan Lawrence的遗孀,她从1983年起雇用原告Graubard Miller律所代理其与亡夫合伙人的商业纠纷。被告在2008年去世,其财产由她的儿女掌管。

Lawrence太太曾在2004年与原告律所变更代理协议,改为以小时计费并附加40%的风险提成。原告代理的案子以获胜告终,Lawrence太太赢得了超过1亿美元的和解费,按照后订立代理合同的算法,律所应获得的律师费应为4400万美元,Lawrence太太随后拒绝支付。原告遂于2005年8月向遗嘱检验法院提起诉讼,要求被告按协议支付律师费。而Lawrence则在曼哈坦最高法院对原告提起诉讼,要求撤销与原告的协议,主张被告须返还自己已支付的1800万美元律师费,价值500万美元的礼物款以及为此支出的270万美元税负。整个案件经历一次对驳回裁定的上诉之后,又重新回到遗嘱检验法庭审理。

每小时收费1.1万美元  法官称不合情理

做出裁判的遗嘱检验法官Nora S. Anderson主要采纳了之前审理本案的Levine法官的意见。后者指出,如果按照原被告双方后来达成的代理协议计算,那么原告取得的律师费实际达每小时1.1万美元;而这个“令人震惊”的数目,不论是从律所承担的财务风险,还是从它为案子所付出过的努力来看,都是不合理的。

两名法官均认为应当驳回被告所主张返还律师费的请求,但同意减少被告尚未支付给律所的费用。因为2004年变更后的代理协议并非一开始就显示公平,有证据表明Lawrence太太是在充分知情的情况下签署协议的;而法庭认为此协议应仅不具有溯及既往的效力。

新公式重新计算   律师费大幅减少

为此,Levine法官设计了一组计算律师费的新公式,根据这组公式得出的应付律师费为1600万美元,比起原告主张的4400万美元已大为减轻。Anderson法官赞扬了这一举措,指出尽管协议有效,但严格照此履行并溯及既往的话,无疑不合情理;而这一主张如果被法庭认可,将成为今后律师漫天要价的凭据。

不过在原告律师是否应当返还礼物款这一点上,Anderson法官有着不同看法。Levine法官的意见是原告的三名律师可以不必返还礼品款;但Anderson法官认为,因为Lawrence太太送出的礼品并非完全出自情谊,而在案件审理过程中,三名律所合伙人实际隐瞒了这些礼物的来源;何况他们当初并未向被告指出因为收税的关系,这些礼物的实际价格远远高出其本身的价值。

对于遗嘱检验法庭的上述裁决,双方律师各有褒贬,但均表示将会提起上诉。

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